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导航(没有太空定位系统)

  部署在美国加利福尼亚州、澳大利亚和西班牙的“深空网络”是一组天线阵列,也是唯一的太空导航工具。从学生项目人造卫星到蜿蜒穿梭于凯珀带的“新视野”号探测器等一切航天器都要依靠它导航。地球上的一个超精密原子钟会测定信号往返该网络和航天器所需的时间,然后导航装置会利用所测定的时间确定航天器的位置。

  然而,火箭离地球越远,这种方法的可靠性就越低。无线电波的确是以光速传播的,但传播到外层空间仍需要数小时。虽然恒星能指示方向,但它们过于遥远而无法给飞船定位。关于未来的航天任务,外层空间导航专家约瑟夫·吉恩想要设计一个自动化系统,该系统会自动搜集目标和周围物体影像并利用它们的相对位置用三角学确定飞船的坐标——无需地面控制中心。吉恩说:“它就像地球上的GPS系统。给车装上GPS接收器就解决问题了。”他把这种装置称作深空定位系统——简称DPS(Deep-space Positioning system)。

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